Nous avons parcouru le monde en visitant 15 pays en 10 mois, mais rien n'aurait pu nous préparer à l'horreur que nous avons constatée lors de nos visites à la prison de sécurité et aux massacres, ce jour-là à Phnom Penh.

Pol Pot a créé le Kampuchea, l'État contrôlé par les Khmers rouges, et a repris le lycée Tuol Svay Prey dans la capitale du Cambodge, Phnom Penh. Il l'a transformé en Tuol Sleng, la célèbre prison de sécurité appelée S.21, un centre de torture et d'interrogatoire dirigé par les Khmers rouges.

Ma première impression a été la surprise que ce centre de torture, ou musée du génocide comme on l'appelle maintenant, était en plein milieu de la ville. Cela ressemble à n'importe quel autre lycée; cinq bâtiments de trois étages, de la taille d'une école secondaire britannique, donnent sur une aire de jeux avec des appareils de gymnastique, une cour et des pelouses vertes. Nous devions découvrir plus tard que cette aire de jeux et cet appareil étaient adaptés pour torturer des prisonniers.

Étonnamment, il n’est pas en ruines, loin de là, il est en parfait état, ayant été construit en 1962. Mais nous oublions ensuite qu’il a été converti en centre de torture il y a seulement 40 ans, au milieu des années 70.

20 000 prisonniers à Tuol Sleng ont été torturés, interrogés et «traités» avant d'être transportés vers les champs de la mort, sept ont survécu. Sept ont survécu, sur vingt mille.

Notre guide était Socmail, une dame à voix basse d'une cinquantaine d'années. Alors qu'elle menait notre petite fête dans les salles de classe converties en salles de torture, elle a raconté comment les moines, artistes, professionnels, médecins, enseignants, intellectuels et intellectuels ont tous été arrêtés parce qu'ils étaient soupçonnés d'être des traîtres au nouvel État. Bizarrement, cela incluait toute personne avec des lunettes ou des mains douces et ceux qui pouvaient parler une langue étrangère.

Les chambres carrées de 15 pieds en décomposition, avaient les lits rouillés d'origine en place avec leurs chaînes et leurs chaînes attachées, à côté des instruments de torture. Chaque détenu a été interrogé chaque jour jusqu'à ce qu'il avoue quelque chose, n'importe quoi pour arrêter la douleur.

Les pièces auraient inclus une machine à écrire. Ainsi, lorsque le détenu a reconnu avoir commis un acte de trahison, l'interrogateur a mis fin à la peine et enregistré les aveux. Une fois terminé, il a été remis à la victime pour qu'un X soit griffonné sur le papier. Ils avaient en effet signé leur propre arrêt de mort, les Khmers rouges pensaient avoir maintenant la justification d'envoyer le prisonnier dans les champs de la mort.

La torture incroyablement brutale et barbare à Tuol Sleng comprenait un choc électrique, un abordage à l'eau bouillante, l'extraction des ongles avec de l'alcool versé sur les blessures, la noyade, la pendaison et des piqûres de scorpion pour les femmes. C'était une torture à l'échelle industrielle, vicieuse, inhumaine et excessivement cruelle.

Le panneau de sécurité du règlement reste dans la cour de l'école, les nouveaux détenus ont été contraints de le réciter à leur arrivée.

Chaque détenu a été photographié à son arrivée et s'il est décédé sous la torture, il a été photographié à nouveau afin que l'image puisse être envoyée aux responsables khmers rouges.

C'est au cours de cette explication que Socmail nous a dit en silence que son frère et son père, un enseignant, avaient tous deux été emmenés à Tuol Sleng, pour ne jamais revenir. Notre petit groupe s'est tu, que pouvez-vous dire?

À l'âge de 13 ans, elle a été expulsée de Phnom Penh et forcée de parcourir les 183 kilomètres jusqu'à Bat Tambang pour travailler dans les rizières du régime démocratique du Kampuchea, cela a pris trois mois. Socmail a déclaré qu'elle travaillait 12 heures par jour pendant trois ans, huit mois et vingt jours, soit il y a quarante-trois ans, elle avait compté chaque jour là-bas.

On nous a montré des salles de classe au deuxième étage où jusqu'à 50 prisonniers ont été enchaînés ensemble pour dormir sur les sols en pierre dure. Les tiges et menottes rouillées étaient empilées dans un coin et les crochets en acier dans le sol étaient toujours en place. Des photos grises en noir et blanc sur les murs montrent ce qui a été trouvé dans les salles de torture lorsque Phnom Phen a été libéré; 14 corps torturés ensanglantés, nus et brisés ont été laissés sur leurs lits.

D'autres pièces étaient bordées de milliers de photos de prisonniers, certains vivants, certains morts, tous torturés. Du fil de fer barbelé était toujours enfilé sur les paliers extérieurs pour prévenir le suicide, la mort était une meilleure alternative que la vie en prison. La tournée était impitoyable dans sa réalité brutale.

Sur les sept survivants, deux sont encore en vie aujourd'hui, l'un d'eux est Chum Mey. Nous avons visité sa cellule, le numéro 022, un espace en brique maladroitement construit d'environ six pieds de longueur et pas plus de trois pieds de largeur, ses chaînes, ses chaînes et ses latrines restent. Il a survécu à des échanges de tirs avec les Khmers rouges, à des tirs de roquettes pendant la guerre civile et après avoir été traîné les yeux bandés sur Tuol Sleng, a subi 12 jours et nuits de coups, de tortures et d'électrocution répétés. Il a perdu sa femme et ses quatre enfants sous le régime brutal des Khmers rouges et a vu des amis et sa famille enchaînés, torturés et traités sur la chaîne de montage de la mort.

Il a avoué s'opposer au travail révolutionnaire pour la CIA, une organisation dont il n'avait jamais entendu parler avant le début de la torture, mais tout pour arrêter la douleur. Il était mécanicien de métier et sa vie a été épargnée lorsqu'il a proposé de réparer sa propre machine à écrire d'interrogateurs. Il a reçu de la nourriture et a été mis au travail pour réparer toutes les machines à écrire de la prison jusqu'à l'arrivée des troupes de libération.

J'ai interrogé Socmail sur sa vie après la libération de 1979.

"Vous pouvez lui demander vous-même", a-t-elle dit, "il est en visite aujourd'hui, aimeriez-vous le rencontrer?" Cela m'a pris complètement par surprise, mais quel honneur, quel rare privilège.

Chum Mey est maintenant une femme charmante, joyeuse et satisfaite de 86 ans. Peut-être de manière surprenante, il est heureux de parler de son séjour à Tuol Sleng, peut-être que cela fait partie du processus de guérison, mais ses cicatrices physiques sont toujours apparentes.

Nous nous sommes rencontrés pendant quelques minutes, je dois dire que j'ai été submergé par ce type. Je venais d'entendre son histoire tragique et je me tenais là où il avait été torturé mais il m'a accueilli comme un vieil ami. La boule dans ma gorge fit vaciller ma voix et des larmes me piquèrent les yeux alors qu'il prenait ma main et posait pour une photo, il était bien plus en contrôle que moi. Comment réagissez-vous dans de telles circonstances? Froncer les sourcils, éblouir, grimacer? Je me tournai vers lui pour voir un large sourire et un vrai bonheur sur son visage. Comment ma femme Hélène a réussi à prendre la photo avec des larmes coulant sur son visage, je ne sais pas, mais cette photo et le livre signé que j'ai de lui sont des souvenirs extrêmement spéciaux et précieux de notre incroyable aventure de 10 mois.

Nous avons discuté pendant quelques minutes avec un interprète de son temps passé il y a 40 ans à l'endroit même où il se rendait en tant qu'invité. Il tenait à expliquer la torture et m'a montré ses doigts pliés cassés où il a essayé de se défendre du matraquage qu'il avait reçu toutes ces années, et les orteils déformés où ses ongles avaient été violemment tirés de leurs orbites avec des pinces. Son corps n'a peut-être pas guéri mais son esprit était alerte et rapide, répondant à mes questions de manière explicite et claire.

"Pourquoi êtes-vous ici aujourd'hui?" Ai-je demandé, "vous préféreriez sûrement oublier le passé et mener votre propre vie sans vous rappeler les atrocités que vous avez vécues?"

«Non, David», il m'a rapidement corrigé. «Je suis l'un des rares à avoir survécu et la plupart d'entre eux sont maintenant partis. Je crois que c'est mon devoir de raconter mon histoire, je veux que le monde sache ce qui s'est réellement passé. Je ne veux pas que ces milliers de morts horribles soient oubliés. Alors peut-être que nous ne verrons pas ce terrible moment se répéter, pas seulement ici, mais partout dans le monde. »

Quel homme courageux.

Alors que la vision utopique de Pol Pot devenait une réalité, son programme de nettoyage a atteint des niveaux stupéfiants. Lorsqu'un interrogatoire a révélé un nom, toute la famille a été arrêtée et envoyée à Tuol Sleng et anéantie dans les champs de la mort. C'était notre prochaine visite.

Choeung Ek est à environ 16 km au sud-est de la ville dans le paysage luxuriant du Cambodge rural, il est également le plus connu des 300 champs de mise à mort trouvés dans tout le pays. C'est ici que les détenus de Tuol Sleng ont été transportés par milliers pour exécution.

Entre 1976 et 1978, Tuol Sleng enverrait jusqu'à 300 personnes par jour à Choeung Ek. Des victimes torturées, terrifiées et traumatisées qui, selon les Khmers rouges, ont commis des crimes contre l'État. Des camions chargés d'hommes, de femmes, d'enfants et de bébés à abattre la nuit de leur arrivée.

La zone n'a pratiquement pas été touchée depuis la fin du régime des Khmers rouges en 1979. Bien qu'il y ait des sentiers et des promenades sur les 129 fosses communes, quand il pleut, il y a toujours la faible odeur de cadavres en décomposition, tandis que des os, des dents et des morceaux des vêtements remontent à la surface.

Chaque visiteur est fourni avec des écouteurs et un commentaire audio afin que le site commémoratif soit étrangement calme alors que les groupes et les couples se séparent pour que chaque personne essaie de comprendre cet environnement étonnamment triste à son propre rythme. Il y a des visiteurs dans une contemplation silencieuse assis sous les arbres, d'autres sanglotant sans honte pendant que le récit se joue et certains clairement incapables de comprendre ce qu'ils voient et entendent. C'est dur.

De même, Hélène et moi nous sommes séparés plutôt que de partager l'expérience, je pense qu'il faut gérer cela à sa manière.

Les victimes ont été informées qu'elles étaient emmenées dans un environnement plus sûr, mais elles ont été bandées les yeux et assassinées sur le côté des fosses communes de la manière la plus efficace, la plus rapide et la moins coûteuse possible. Peu de balles ont été utilisées, elles étaient trop coûteuses, elles ont donc été piratées et matraquées à mort avec ce qu’elles appelaient des «outils de mise à mort», rien de plus que des outils agricoles. Des faux, des haches, des baïonnettes, des tiges de nettoyage, des ciseaux, des couteaux, des marteaux et des gourdins étaient affichés à côté des crânes qu'ils avaient battus et cassés.

Un charnier d'environ 15 x 30 pieds a fait 450 victimes, 166 autres sans tête. L'arbre magique était au centre des charniers, il était utilisé pour suspendre des haut-parleurs jouant de la musique forte pendant les exécutions pour étouffer les cris des mourants. La brutalité ici était presque palpable.

Le plus pénible de loin était The Killing Tree aux côtés d'une fosse commune de 12 x 12 pieds de 100 femmes nues, jeunes enfants et bébés. Incroyablement, les balles étaient réservées aux bébés, pas par sens de moralité, de compassion ou de sympathie mais grotesquement pour le plaisir. Un bourreau jetait le bébé en l'air pour qu'un autre lui tire dessus.

L'obscénité des actions du bourreau s'est poursuivie avec The Killing Tree, il a un grand tronc bien établi, peut-être un mètre de diamètre, il est recouvert de milliers de bracelets colorés donnés, à côté se trouve un signe pénible peint à la main.

Un stupa commémoratif de 62 mètres de haut a été construit en 1988. Il s'agit d'une construction bouddhiste de 17 niveaux peu profonds avec des côtés en acrylique, dont les dix premiers affichent 9 000 crânes. Les niveaux restants portent certains des os de la victime, mais il n'y avait tout simplement pas assez d'espace pour les afficher tous, de sorte que la plupart sont laissés dans la terre.

L'expérience de la journée a bien sûr été choquante et angoissante, je crois que nous avons tous les deux été quelque peu traumatisés par ce que nous avons rencontré.

Alors que nous quittions le champ Killing de Choeung Ek, le récit audio s'est terminé par un message poignant. «Ce qui s'est passé ici a été tragique mais pas unique.Cela s'est produit à travers le monde dans le passé et pourrait bien se reproduire. C'est une leçon dont nous devons tous tirer des leçons, alors en rentrant chez vous, souvenez-vous de notre passé lorsque vous regardez vers votre avenir.

C'était un message puissant, faisant écho à la conversation que j'avais eue plus tôt dans la journée avec le brave Chum Mey. Dans mon livre de notre aventure de 10 mois, j'ai été tenté de ne pas décrire ce que j'ai vu et entendu. Mais ma conversation avec Chum Mey et le dernier message audio m'ont convaincu du contraire. Peut-être avons-nous aussi le devoir de raconter l'histoire de ce qui s'est réellement passé, c'est pourquoi je crois que vous devriez visiter la prison de Phnom Penh et les champs de mise à mort.


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